Le transport de poids lourds par voie maritime peut être effectué par des services de ferry ou d’autoroutes maritimes. Si les services de ferry entre les îles ne représentent pas une alternative au transport tout-route, les autres liaisons entre ports européens ainsi que les autoroutes maritimes en sont une. C’est pourquoi le développement de ces dernières est une des priorités de la politique maritime européenne : les autoroutes maritimes permettent d’acheminer des marchandises d’un pays membre à un autre en bénéficiant des avantages socio-écologiques propres au transport par voie maritime. Une autoroute maritime est actuellement en service entre Montoir (FR) et Vigo (SP). Depuis environ trente ans l’armement Lineas Suardiaz assurait une liaison régulière entre Montoir (Loire-Atlantique) et Vigo pour le compte du constructeur automobile PSA, destinée à alimenter l’usine Citroën de Vigo. Suardiaz a été remplacé par le groupement Trasmediterranea / UECC. Le navire transporte à la fois des voitures neuves et des remorques de pièces détachées.
Le transport de poids lourds peut-être accompagné (c’est alors le véhicule entier – tracteur+remorque – et son conducteur qui sont acheminés) ou non accompagné (sans le conducteur). Mais le marché du non accompagné exige de la part des transporteurs routiers une organisation logistique que seules possèdent les entreprises ayant une implantation internationale ou un réseau de partenaires leur permettant d’effectuer la reprise de la remorque en fin de trajet maritime. Plusieurs types de navires peuvent être exploités pour assurer des lignes de ferry et d’autoroutes maritimes.

Navire Ro-Ro.

Les navires rouliers ou “Ro-Ro” ne peuvent embarquer que des poids lourds et semi-remorques. Toutefois, ces navires peuvent aussi embarquer des UTI en les chargeant sur des semi-remorques ou sur des semi-remorques esclaves utilisées dans les ports (ex : Mafi).

Navire Ro-Pax.

Les navires Ro-Pax peuvent embarquer des véhicules et des passagers. On remarque à gauche de cette photo l’espace réservé aux véhicules et à droite au-dessus du pont la super structure prévue pour accueillir les passagers et la passerelle.

Navire Ro-Lo ou ConRo.

Les navires Ro-Lo ou ConRo peuvent embarquer des véhicules par transbordement horizontal ainsi que des conteneurs par transbordement vertical.